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Comment les monarques trouvent-ils leur chemin?

Papillons monarques sur le point d’entamer leur migration depuis leur aire d’hivernage au Mexique.
Credit: Espace pour la vie/Maxim Larrivée
Papillons monarques sur le point d’entamer leur migration depuis leur aire d’hivernage au Mexique.
Comment les monarques trouvent-ils leur chemin?

Les monarques d’Amérique du Nord sont reconnus pour leur spectaculaire migration annuelle, du Canada au Mexique. Chaque automne, les papillons entreprennent une route de 4000 km vers les forêts de sapins oyamel, au centre du Mexique, où ils passent l’hiver. Une fois le printemps arrivé, les voilà repartis pour une migration nordique qui, elle, s’étalera sur plusieurs générations.

Si la distance parcourue par les monarques est impressionnante, leur capacité à trouver leur chemin ne l’est pas moins! Comment les monarques parviennent-ils à naviguer jusqu’à destination, année après année?

Une boussole interne sophistiquée

Tous les monarques n’ont pas « l’appel du Sud ». Lors d’expériences dans un simulateur de vol, seuls les papillons dits « d’automne » ont démontré une direction claire dans leur vol. Instinctivement, ils se dirigent vers le sud-ouest.

Les monarques migrateurs se fient au soleil pour connaître la direction à suivre. Cependant, puisque sa position change au cours de la journée, la simple observation du soleil ne suffit pas. Imaginez le zigzag que ferait un papillon en suivant simplement le soleil, d’est en ouest!

Les monarques migrateurs comptent sur leur horloge biologique, située dans leurs antennes, pour connaître le moment de la journée. Grâce à cette information, les papillons peuvent ajuster leur position par rapport au soleil afin de maintenir le cap vers le sud-ouest. Ainsi, en matinée, ils maintiennent le soleil à leur gauche et en après-midi, à leur droite.

Ce sont donc ces deux informations combinées – la position du soleil et le moment de la journée – qui constituent la boussole interne permettant aux monarques de naviguer vers le Mexique.

Et par jours nuageux?

Il arrive que des nuages cachent le soleil, privant les monarques de leur indice visuel. Heureusement, les papillons ont plus d’un tour dans leur sac!

En plus de l’horloge biologique, les indispensables antennes du papillon renferment une « boussole magnétique ». Cet outil indique aux monarques où ils se situent par rapport à l’équateur. Ils peuvent donc retrouver leur chemin vers le sud en se fiant aux lignes du champ magnétique terrestre. Impressionnant, non?

Cap au nord!

Au printemps, tout bascule! Les monarques ayant passé l’hiver au Mexique repartent en migration, mais cette fois, dans la direction opposée. Le même mécanisme entre en jeu, mais avec un changement important : la boussole interne a été recalibrée, au cours de l’hiver, pour indiquer le nord. On croit que l’exposition au froid déclenche ce recalibrage.

Plusieurs mystères entourent toujours les méthodes de navigation des monarques et chaque saison dévoile de nouvelles réponses. Chose certaine, ces grands voyageurs ne cesseront jamais de nous étonner!

Ce texte a été publié le 19 octobre 2017 sur le site de Mission monarque.

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4 Commentaire(s)
Portrait de Denis lemay
Denis lemay

Très intéressant merci

Portrait de Denis lemay
Denis lemay

Très intéressant merci

Portrait de Monique Richer
Monique Richer

est-ce que c'est le même papillon monarque qui fait le voyage l'hiver et l'été? et quel est sa durée de vie?

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