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Copernic et le centre du monde

Statut Copernic devant le Planétarium Rio Tinto Alcan
Credit: Raymond Jalbert
Statut Copernic devant le Planétarium Rio Tinto Alcan
Copernic et le centre du monde

Imaginez un monde où la Terre est immobile au centre de l’Univers, un monde où tous les corps célestes — incluant le Soleil — tournent autour de notre planète. C’est ainsi que la plupart des gens voyaient l’Univers jusqu’à la fin du Moyen-Âge.

Il y a 475 ans, la Terre perdait sa position privilégiée. Cette année-là, Nicolas Copernic, un astronome, médecin et chanoine polonais publiait juste avant de mourir, un livre qui allait bouleverser notre façon de voir l’Univers.

Qui était Copernic

Né en 1473, Copernic est élevé par son oncle, qui veille à lui offrir une éducation de qualité. Pendant ses études, il s’initie à plusieurs disciplines, dont les mathématiques, la médecine et le grec. Mais, le domaine qui le passionne le plus est sans contredit l’astronomie, où il se forgera une réputation enviable.

De retour en Pologne après ses études, Copernic sera nommé chanoine au diocèse de son oncle, où il l’assistera dans ses tâches administratives. Il occupera cette fonction toute sa vie.

Le Commentariolus

Ses connaissances du grec lui permirent de s’initier aux auteurs anciens dont Aristarque de Samos, qui avait postulé au IIIe siècle av. J.-C. que la Terre tournait autour du Soleil. Copernic rédigera au début des années 1510 un court traité, le « Commentariolus », où il expose ses idées sur un système héliocentrique. Dans ce système, c’est le Soleil qui est au centre de l’Univers. La Terre est une planète comme les autres tournant sur elle-même et autour du Soleil. Ce texte ne sera publié qu’au 19e siècle.

Des révolutions des sphères célestes

C’est en 1530 que Copernic termine son œuvre majeure, connue sous le nom « Des révolutions des sphères célestes ». Cependant Copernic refuse de publier immédiatement le texte. Il faut dire que Copernic est un astronome méticuleux et perfectionniste. Il veut s’assurer de l’exactitude de tous ces calculs avant publication.

C’est finalement en 1543, l’année de sa mort, que le texte sera imprimé et diffusé en Europe. La légende veut que Copernic ait pu tenir un exemplaire de son livre juste avant son décès le 24 mai 1543.

Le texte sera bien reçu au début. Cependant, le développement des idées de l’héliocentrisme par des adeptes, tels que Galilée, Bruno ou Kepler, va attirer le courroux de l’Église sur le texte de Copernic. Le livre sera mis à l’index en 1616.

Révolution copernicienne

Avant Copernic, quelques philosophes avaient déjà émis l’hypothèse que le Soleil était au centre du système solaire, mais aucun n’était parvenu à imposer ce concept. Copernic sera le premier à développer une théorie suffisamment élaborée pour en faire un système complet. Cela déclenchera une révolution scientifique majeure à travers le monde : la révolution copernicienne.

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