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Les papillons mangent-ils tous à la même heure?

Héliconius Sapho
Credit: Espace pour la vie/André-Philippe Drapeau Picard
Héliconius Sapho
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Les papillons mangent-ils tous à la même heure?

Le comportement des insectes est influencé par de nombreux facteurs : la luminosité, la température, le temps, les autres espèces avec lesquelles ils interagissent…   Comprendre l’importance de chacun de ces facteurs est crucial pour prédire comment ces petits animaux s’acclimatent et s’adaptent, en particulier dans un contexte de changements climatiques. En effet, de nombreux services écologiques dépendent de leur activité, comme la pollinisation. Or, étudier le comportement des insectes dans leur habitat naturel est extrêmement complexe. Heureusement, le Grand Vivarium de l’Insectarium, qui reproduit le climat tropical où la température et l’humidité sont contrôlées, constitue un environnement idéal pour l’étude des insectes.

À quelle heure se nourrissent les papillons?

Pour cette première étude réalisée dans le Grand Vivarium, nous nous sommes intéressés à l’alimentation des papillons. À différents moments de la journée et pendant plusieurs jours, nous avons noté l’activité de 24 espèces de papillons : étaient-ils au repos sur une feuille ou plutôt en train de boire le nectar d’une fleur? Nous avons aussi mesuré des variables susceptibles d’affecter le comportement des insectes, comme la température dans le Grand Vivarium et le couvert nuageux. Notre premier constat : les papillons s’alimentent principalement autour de midi!

Qu’est-ce qui régule l’activité des papillons?

Ce comportement observé chez les papillons pourrait être dû à différents facteurs. Par exemple, les papillons pourraient s’alimenter lorsque la température est idéale ou lorsqu’ils captent que le soleil est au zénith. Une autre hypothèse est que leur horloge interne dicterait leur horaire de la journée.

Grâce à des analyses statistiques, nous avons pu montrer que les papillons butinaient autour de midi, peu importe la température et la présence ou non du soleil. Notre étude vient donc corroborer l’hypothèse selon laquelle les papillons ont une horloge interne qui régit leur rythme circadien, c’est-à-dire leur cycle biologique quotidien. Cette horloge est d’ailleurs très ancienne, puisqu’on l’observe chez des papillons de différentes familles et de différentes régions du monde.

Pourquoi les papillons ont-ils un rythme circadien?

Il est difficile de savoir pourquoi les papillons possèdent un rythme circadien. Cependant, nous pouvons formuler de nouvelles hypothèses. Par exemple, la production et la qualité du nectar pourraient être plus élevées autour de midi, ce qui rendrait les fleurs plus intéressantes pour les insectes nectarivores. S’alimenter tous aux mêmes heures pourrait aussi réduire le risque de se faire croquer par un prédateur; un papillon seul devant un oiseau a de grandes chances d’être mangé, tandis qu’un papillon avec un autre a une chance sur deux, et ainsi de suite. Les pistes sont intéressantes… mais de nouvelles recherches seront nécessaires pour le déterminer!

Un musée et un laboratoire

En plus d’être une section de l’Insectarium fort appréciée des visiteurs, le Grand Vivarium sert aussi aux scientifiques. Comme nous l'avons vu avec cette première expérience sur l'alimentation des papillons, ce grand laboratoire a le potentiel d’être un lieu intéressant pour la recherche. Restez à l’affût pour connaître les résultats des autres projets que nous menons dans notre forêt tropicale expérimentale!

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