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Perséides

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Les Perséides
Crédit photo : Sophie DesRosiers
Les Perséides

Elles nous reviennent fidèlement, année après année. Pour bien des gens, elles sont synonymes de vacances et de belles nuits d’été. Mais de qui… ou de quoi s’agit-il? De la pluie d’étoiles filantes des Perséides, bien sûr!

À chaque année, vers la mi-août, la Terre repasse tout près de l’orbite de la comète périodique 109P/Swift-Tuttle, dont le sillage est jonché de milliards de particules de poussière qui nous donnent la fameuse pluie de météores des Perséides. D’une année à l’autre cependant, la qualité du spectacle varie considérablement, non seulement en fonction de la distance à laquelle passe la Terre des parties les plus denses de l’essaim de particules, mais aussi selon la présence ou l’absence de la Lune dans le ciel.

Les Perséides en 2019

Les circonstances ne sont malheureusement pas très favorables pour les Perséides en 2019, principalement en raison de la présence envahissante de la Lune, qui sera pleine le 15 août. Or, le maximum « traditionnel » des Perséides est attendu entre 22 heures le 12 août et 11 heures le 13, lorsque la Terre passera au plus près du sillage de poussières de la comète Swift-Tuttle. (On prévoit aussi que la Terre croisera un filament plus dense vers 22 heures le 12, ce qui pourrait produire une brève mais notable hausse d’activité.) La Lune presque pleine gênera donc considérablement l’observation des météores pendant la nuit du maximum. Seuls les étoiles filantes les plus brillantes (et aussi moins nombreuses) seront visibles à travers ce voile lumineux.

Il faudra miser davantage sur la fin des quelques nuits qui précèdent ce maximum, après le coucher de la Lune (vers 3 heures du matin dans la nuit du 11 au 12, vers 4 heures dans la nuit du 12 au 13) et le début de l’aube. Mais cette fenêtre est courte, puisque les premières lueurs de l’aube se font sentir dès 4h30 du matin à cette période de l’année.

Observer quelques nuits avant le maximum des Perséides s’accompagne aussi d’une pénalité importante : le nombre de météores potentiellement observables chute de moitié pour chaque période de 24 heures qui nous sépare du pic d’activité.

En revanche, le radiant des Perséides, situé dans la partie nord de la constellation de Persée, apparaît au-dessus de l’horizon nord-est en soirée et continue à s’élever dans le ciel jusqu’à l’aube : au cours d’une même nuit, le nombre de météores visibles va donc en augmentant en raison de la géométrie qui devient plus favorable.

Les conditions ne sont peut-être pas idéales pour l’observation du maximum des Perséides cette année, mais rappelons que cette pluie est active (à faible intensité) de la fin juillet à la troisième semaine d’août. Vous aurez certainement l’occasion d’en observer quelques unes pendant les nuits sans Lune, même si leur nombre diminue considérablement en s’éloignant du maximum. Préparez donc votre liste de vœux, juste au cas où!

En 2020, les conditions astronomiques seront un peu plus faciles, alors que la Lune décroissante se lèvera après minuit et laissera le champ libre aux météores en première moitié de soirée.

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